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天文学家使用宇宙飞船来研究海王星最大的卫星

        【每日科技网】

 

  去年,海王星的卫星Triton——海卫一在一颗遥远的恒星前面经过时,发生了一件极其罕见的天文事件。这一极端的距离使得这一事件几乎无法观测到,但欧洲航天局(ESA)帮助天文学家准确地确定了他们需要观测的地点。多亏了盖亚宇宙飞船,研究人员成功捕捉到了来自卫星Triton的“中央闪光”,这个“中央闪光”含有显示月球环境重要的信息。

  海卫一是一个直径比地球大20%的巨大卫星。卫星上有稀薄的大气,主要由氮气和甲烷组成,但科学家们从未详细研究过。在2017年10月,海卫一停在了一个叫做UCAC4 410-143659的远星前面。这被称为卫星的事件,给天文学家们提供了一个了解海卫一大气层的独特机会。不过,他们要找到正确的地方才能研究。

  当卫星接近时,天文学家计算出月球阴影在地球上的路径。由于海卫一离得很远,阴影将穿越欧洲,在三分钟内就会飞向北美。为了收集来自恒星的光的数据,天文学家知道他们需要直接进入阴影的路径。这是你能看到中央闪光的方法。那片可以看到的狭长地带只有62英里(100公里)宽。

  来自法国皮埃尔和玛丽居里大学的布鲁诺•西卡迪(Bruno Sicardy)致力于对卫星路径进行计算,这也是一件好事。最初的估计结果是大幅度的下降。Sicardy利用了ESA的Gaia空间观测站的数据,该观测台于2013年发射,以前所未有的精度追踪恒星的位置。其中的一颗星是UCAC4 410-143659,数据被包含在2016年的Gaia版本中。Sicardy还要求欧洲航天局尽早访问定于今年晚些时候发布的数据。

  在盖亚的帮助下,天文学家找到了观察卫星的路径。在那一刻,来自UCAC4 410-143659的光聚焦于海卫一的大气层,将重要的月球数据传送给地球上的科学家。研究人员目前正在分析海卫一的卫星数据,如果没有盖亚宇宙飞船,这些数据可能永远不会被捕获。

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